Kategoryzacja gwiazdkowa określa poziom standardu jaki reprezentują hotele - więcej gwiazdek to wyższy standard proponowanych przez hotel usług. Gwiazdki przy nazwie hotelu są pewnego rodzaju ułatwieniem i pomagają w podjęciu decyzji jednak często nie dają stuprocentowej gwarancji. Są przypadki kiedy 5 gwiazdek nie oznacza wcale luksusowego standardu natomiast hotel z jedną gwiazdką o dziwo nie musi przypominać ruiny. Takie sytuacje pokazują, że system gwiazdkowy nie jest system ani uniwersalnym ani ujednoliconym. W każdym kraju pod uwagę brane są bowiem rozmaite kryteria wyróżniające hotelowe standardy.

Rozbieżności w gwiazdkowych kryteriach

Różnica pomiędzy poszczególnymi krajami występuje zwłaszcza w liczbie gwiazdek przyznawanych hotelom a czasami w innym oznakowaniu hotelowych standardów. Większość krajów operuje 5- stopniową skalą. Jednak np. na Malcie najwyższym odznaczeniem są cztery gwiazdki, a hotel Burj al-Arab w Dubaju wykraczający ponad powszechne standardy jest jedynym na świecie hotelem siedmiogwiazdkowym.

W Grecji częściej niż gwiazdki spotyka się litery. Kategoria L przeznaczona jest dla obiektów klasy deluxe, litery A, B, C odpowiadają kolejno hotelom 4-, 3-, 2- gwiazdkowym. Hotele bez gwiazdek są obecnie rzadkością, chociaż w krajach takich jak Austria, Anglia, Francja czy Niemcy właściciele obiektów nie mają obowiązku poddawania hoteli klasyfikacji a nadanie im kategorii ma raczej charakter dobrowolny. Natomiast w krajach skandynawskich takich jak Szwecja, Norwegia i Finlandia system hotelowych gwiazdek w ogóle nie funkcjonuje. Wyznaczniki standardu definiowane są także przez odpowiednie dla każdego kraju organy (instytucje, urzędy państwowe, prywatne stowarzyszenia branżowe). W niektórych państwach swoje własne kryteria mają nawet poszczególne regiony. I tak 3-gwiazdkowy hotel w Madrycie może różnić się od hotelu o 3 gwiazdkach w Granadzie.

W Polsce natomiast, hotelowe gwiazdki przyznawane są przez Marszałka Województwa na podstawie ustawy o usługach turystycznych, w której przedstawione są wszystkie wymogi jakie musi spełnić obiekt aby otrzymać wyróżnienie. Nie każdy obiekt jest faktycznie hotelem stąd samo określenie hotel jest już pewnego rodzaju kategorią. Często popełnianym grzechem przez właścicieli jest stosowanie nazwy hotel w odniesieniu do obiektu noclegowego, który nie spełnia kryteriów pozwalających na zakwalifikowanie do jakiejkolwiek kategorii hotelarskiej (np. hotel, motel, pensjonat). – Zróżnicowane wskaźniki wpływające na jakość nadawanych odznaczeń są przyczyną licznych rozbieżności, które prowadzą do problemów, z którymi potem zmagają się klienci. Dlatego niektóre biura podroży wprowadzają swoją własną kategoryzację co znacznie ułatwia porównywanie obiektów – mówi Aleksandra Jakiel z internetowego biura podróży Tripsta.pl.

Dekoder hotelowych gwiazdek

Podczas przyznawania gwiazdek pod uwagę brane są rozmaite czynniki. Najczęściej gwiazdki liczone są w metrach kwadratowych. Co oznacza, że metraż pokoi ma w dużej mierze wpływ na liczbę gwiazdek. powierzchni znajdujących się w hotelu pomieszczeń jak i samej wielkość obiektu. Hotele kategoryzuje się również na podstawie poziomu jakości usług, wyposażenia, lokalizacji, dodatkowych udogodnień. 

* gwiazdka - Niezbędne minimum, podstawowe usługi i wyposażenie pokoju w łóżko, umywalkę, szafę i szafkę nocną, łazienka nie musi znajdować się wewnątrz pokoju, obsługa hotelowa powinna posługiwać się językiem angielskim przynajmniej w stopniu komunikatywnym;
**gwiazdki - Śniadanie zazwyczaj wliczone w cenę noclegu, pokoje mają łazienkę, telefon i telewizor, dla gości udostępniany jest parking czasami także garaż, pokój dwuosobowym musi mieć przynajmniej 12 m2, niekiedy  możliwość wymiany walut;
***gwiazdki - Zainstalowana klimatyzacja w pokoju, codzienna wymiana pościeli i ręczników oraz sprzątanie pokoi, restauracja w hotelu, czasami salon odnowy i siłownia, obsługa powinna władać 2 językami obcymi;
****gwiazdki - Wysokiej klasy i jakości wyposażenie pokoi, pokoje wyposażone w minibar i sejf Na terenie obiektu obowiązkowo powinno znajdować się siłownia, SPA, sale konferencyjne, pokoje z dostępem do Internetu;
***** gwiazdek - Najwyższej klasy usługi, komfortowo urządzone apartamenty, standardy luksusowe, dla każdego pokoju miejsce na parkingu, obowiązkowa winda, room-service działa przez całą dobę, a recepcja hotelu posługuje się płynnie dwoma językami obcymi, najlepsza lokalizacja w centrum bądź blisko plaży.